John van Loen (54) nu.

Het is woensdagavond ‘do or die’ voor Ajax. Nu al wordt het de ‘belangrijkste wedstrijd van het seizoen’ genoemd. De Amsterdammers moeten in eigen huis Apoel Nicosia van zich afschudden om de o, zo lucratieve poulefase van de Champions League te bereiken. John van Loen, de spits die na onder andere FC Utrecht, Ajax, Feyenoord en Roda JC, zijn carrière bij de Cypriotische club beëindigde, blikt vooruit…

Het was in de voorbereiding van het seizoen 1998-1999 toen Van Loen – inmiddels 54 jaar – een pees in zijn toch al wat broze enkel scheurde. Het herstel duurde een half jaar. Een comeback zat er niet meer in. “We hadden toen dat nieuwe stadion nog niet. We speelden samen met Omonia Nicosia in die oude bak. Ik heb daar nog wel meegemaakt dat je onder begeleiding van het veld af moest. Gebukt achter die schermen van de politie. Dan weet je niet wat je meemaakt.”

November 1992: Ajax ontvangt MVV. Ron Willems kopt vlak voor tijd voor Ajax de gelijkmakende 2-2 binnen. John van Loen, maar ook Robbie Delhaye (rechts) en Armand Benneker (links), kijken toe. FOTO: Stanley Gontha / Pro Shots.

Over de 0-0 in de heenwedstrijd van Ajax, vorige week op het Cypriotische eiland: “Ik denk dat dat gemakzucht was. Veel slordigheden. Ajax voetbalde wel heel erg makkelijk en ongeconcentreerd. Althans, zo kwam het op mij over. Dat was wel jammer, want ze hadden het af kunnen maken. Woensdagavond krijgen ze het moeilijker. Van de Beek – geblesseerd – speelt niet, Mazraoui is geschorst… Het is goed dat Dolberg verkocht is. Die moet gewoon een andere omgeving gaan zoeken. Zoals hij het eerste jaar bij Ajax speelde, komt nooit meer terug. Want anders was die vorm toch al lang weer teruggekeerd? Onbegrijpelijk… Ik zou in de Nederlandse competitie sowieso Huntelaar in de spits zetten, en in de Europese Tadić. Huntelaar is meer een ‘target man’ en die hebben ze in die Champions League niet echt nodig. Dan heb je echt specifieke buitenspelers voor nodig, zoals Neres en Ziyech,” aldus de ex-spits.

Woensdagavond moet Ajax dus een 0-0 gelijkspel van de heenwedstrijd verdedigen. Van Loen: ‘Je moet toch heel voorzichtig spelen, want één countertje en je bent de Sjaak. Apoel gaat heus niet aanvallen. Die jongens gaan inzakken, de ruimtes klein maken en gokken op de counter, bijvoorbeeld via die super gevaarlijke rechtsbuiten. Maar ik denk wel dat Ajax het gaat redden, hoor.”