Ter voorbereiding op de competitie neemt Ajax A1 deel aan internationale toernooien in Sittard en Eindhoven. Het zijn gelegenheden waarbij de Amsterdammers zich kunnen meten met de leeftijdgenoten van Arsenal, Juventus en Barcelona. Wedstrijden waarin meer tegenstand wordt geboden dan in de competitie. En waar de jongens ook geconfronteerd worden met de grote publieke belangstelling die de naam Ajax in het buitenland teweegbrengt.

Symen Tol: ‘Ajax 1, met zijn vooral eigen opgeleide, jonge selectie, had niet lang daarvoor de Champions League en wereldbeker gewonnen; iedereen keek naar ons. We werden achtervolgd door handtekeningenjagers, ze wilden die van ons en niet van spelers van Real Madrid of AC Milan.’ Tijdens het toernooi van Fortuna Sittard wordt overnacht op het sportcomplex van het CIOS. Frank van Deursen: ‘Wij als staf zaten in het hoofdgebouw, de spelers zo’n 200 meter verderop in een bijgebouw. Ik weet nog dat ik op een ochtend de opdracht kreeg om de jongens te wekken. Was ik per ongeluk een uur te vroeg… Kwáád dat ze waren! Ze vervloekten me, haha.’ Desondanks wordt na overwinningen op Metz, Fortuna en Club Brugge de finale gehaald, waarin Arsenal helaas net te sterk blijkt.

De Ajax A1 van het seizoen ’97-’98 werd op een gegeven moment ‘De Golden Boys’ genoemd. Herkent u de heren? Staand: Harms, Borman, Keller, J. Tol, Lanzaat, Turay, Verhoeven, V.d. Kruis, V.d. Meijde, Hosé, Lamey, Van Deursen en grensrechter Rijks. Gehurkt: Piqué, Stuut, S. Tol, Heije, Van den Ban, Tjon-En-Fa, Douglas, Gehring en Bobson.

 

Het PSV-jeugdtoernooi in Eindhoven, met als inzet de legendarische Otten-Cup, kent een loodzwaar deelnemersveld. Het Braziliaanse EC Vitória is opnieuw huizenhoog favoriet. De club nam twee jaar eerder voor het eerst deel, en won de finale met zulk sprankelend voetbal dat de toeschouwers op de banken stonden. Ook tijdens de afgelopen editie bleek Vitória onverslaanbaar. De laatste toernooiwinst van Ajax, in Eindhoven, dateert alweer uit 1992. Er staat dus het nodige prestige op het spel. Toch blijkt dat sommigen de lokroep van de Brabantse nacht niet kunnen weerstaan. Trainer Herman Borman: ‘Het ene jaar had je een groep spelers onder je hoede die alles deden wat je zei. In deze groep was dat wel wat anders, moest je er bij sommigen bovenop zitten en in de gaten houden wat er gebeurde.’ Harms: ‘De jongens lagen boven in het hotel op verschillende afdelingen, terwijl Borman en ik beneden aan de bar zaten. Als er bij hen een kamerdeur open ging, dan ging er tegelijkertijd bij ons in de bar een lichtje branden. Daar wisten die jongens natuurlijk niets van. De barkeeper gaf ons dan een seintje en vervolgens gingen we op onderzoek uit. Niet dat we er een strafkamp van maakten, maar ze moesten natuurlijk wel de volgende dag voetballen.’

Na een gelijkspel tegen Borussia Dortmund en een 5-0 winst op FC Twente stuit het team in de laatste poulewedstrijd op favoriet Vitória. Elftalleider Cas Harms benadrukt dat de mentaliteit van Brazilianen verschilt met die van Nederlandse jongens: ‘Tijdens die toernooien kwam dat tot uiting. Vaak waren we dan niet slechter, maar het aangeboren raffinement van die gasten, daar waren Zuid-Amerikanen altijd verder in.’ Jack Tol verbaast zich vooral over de fysieke kracht van de tegenstander. ‘Bij internationale toernooien kreeg je altijd een wedstrijdboekje met elftalfoto’s. En dan zag je ons team… Allemaal kleine mannetjes. Alpha was nog een van de grootsten bij ons, maar als je dan die tegenstanders zag… Jongens met baarden, met zúlke poten (hij houdt zijn beide handen op een centimeter of dertig van elkaar). Je werd soms als een veertje opzijgezet. Ja, ja, jullie zijn vast ook pas zeventien jaar, dachten we dan.’

Andy van der Meijde in actie namens de A1 van Ajax. FOTO: Ron Richel.

Het Zuid-Amerikaanse temperament blijkt uiteindelijk niet voldoende om de geoliede machine uit Amsterdam te kunnen verslaan. Dankzij een snoeiharde vrije trap in de kruising van Van der Meijde wint Ajax met 1-0. Vitória druipt ontgoocheld af na de eerste nederlaag op Nederlandse bodem. Maar al snel volgt er een herkansing. Na PSV in de halve finale met 2-0 te hebben teruggewezen, stuit Ajax in de finale wederom op de  Brazilianen. Harms herinnert zich een vreselijk ruwe wedstrijd: ‘De scheidsrechter moest echt alle zeilen bijzetten. Hij deelde drie rode kaarten uit, waarvan één aan ons.’ De clash eindigt in 0-0 waarna penalty’s de beslissing moeten brengen. Na een reeks van vijf valt er nog altijd geen winnaar aan te wijzen. De spanning stijgt. Sander Keller: ‘Niemand van ons wilde nog een strafschop nemen. Totdat de Brazilianen misten en ik ons naar de toernooiwinst kon schieten. Gelukkig scoorde ik.’ De Amsterdammers slepen zo de eerste hoofdprijs van het seizoen in de wacht.

* Dit is een passage uit het boek ‘De Golden Boys, het verloren team van Ajax’. De komende weken zullen velen daarvan op ExProfs.nl worden getoond. Het boek is overigens overal te bestellen, zowel online als bij de lokale boekhandel. Freek de Jonge zei over het boek: ‘Een beerput gaat open.’ En dat is ook zo. Waarom mislukte deze hele generatie? De schrijvers gaven een onthutsend inkijkje in wat er toen bij Ajax achter de schermen gebeurde… Meer informatie op onze HOMEPAGE.