Dick Advocaat heeft altijd beweerd dat hij een van zijn mooiste periodes beleefde in Rusland toen hij eerst als trainer van Zenit Sint-Petersburg en later als coach van de nationale ploeg aan de slag was. Met Zenit won hij de UEFA Cup. Een onvergetelijke ontmoeting met president Vladimir Poetin was het gevolg.

Verhaal gaat door onder de foto.

“Mijn tijd daar als trainer van Zenit Sint-Petersburg en later als bondscoach was één groot avontuur. Met Zenit wonnen we alles wat er te winnen viel, met geweldig voetbal,” blikte Advocaat terug op de jaren tussen 2006 en 2009. De UEFA Cup werd gewonnen, terwijl de Russische topclub zich niet eens direct voor het toernooi had gekwalificeerd. “We moest voorronden spelen om überhaupt mee te kunnen doen aan de UEFA Cup, die wij wisten te winnen. Bayer Leverkusen, Bayern München, Villarreal… We knikkerden ze er allemaal uit. In Rusland versloegen we Bayern met 4-0. We wonnen de finale van Rangers FC, uitgerekend een club waar ik ook veel succes had. Na de UEFA Cup kon alles. We kregen een forse bonus, daar sloeg je steil van achterover. De waardering was zo groot. Al die supporters die afscheid namen in het Oranje toen we vertrokken. Prachtig.”

De waardering bij de supporters was groot, maar niet alleen bij hen. “Nee, opeens zat ik tegenover Vladimir Poetin. Dat was wat, hoor. Op een plek waar werkelijk alle wereldleiders uit die tijd ook hadden gezeten, zat ene Dick Advocaat uit Den Haag. Poetin, een enorme fan van Zenit, wist alles van mij. Hij wilde per se met mij praten. Maar de uitnodiging kwam op de dag van de finale om de Russische Super Cup, ik zei dat het niet uitkwam. Dat was geen optie, haha. Niemand zegt nee tegen Poetin.” Toch was de actie van Advocaat een discutabele. Was Poetin niet de dictator die het niet bepaald nauw nam met de mensenrechten?

Uiteindelijk stak Poetin een stokje voor het vertrek van Advocaat naar Australië. “Ik was al rond met de Australische bond, maar dat had Poetin gehoord. Hij liet mij gewoon niet gaan, hij betaalde zelfs de afkoopsom van anderhalf miljoen euro aan de Australische bond. Met Poetin klikte het. We spraken over leiderschap. Allebei even groot of klein, misschien speelde dat een rol in die band die ik voelde.”